Verbeelde spiritualiteit in 16e- en 17e-eeuwse Vlaamse drukken

In 1989 kon hij een kleine collectie die destijds was samengebracht door graaf Willy de Grunne in haar geheel aankopen: geïllustreerde Vlaamse drukken met spirituele, mystieke en emblematische inslag. In de loop van de jaren die daarop volgden kon hij die verzameling aanzienlijk uitbreiden, in die mate dat de Wittockiana nu kan bogen op een representatief ensemble van dit soort boeken die in de Spaanse Nederlanden werden gepubliceerd.

Deze stichtelijke bundels, met artistiek hoogstaande illustraties, bleven tot op heden vrijwel onbestudeerd. Bijna alle kunstenaars die verantwoordelijk waren voor de tekeningen of de prenten in deze drukken zijn te situeren in het bruisende culturele leven van de Zuidelijke Nederlanden aan het einde van de 16e en het begin van de 17e eeuw. Deze geïllustreerde werken waren in stijl en opbouw toonaangevend in de Europese boekdrukkunst.

De meerderheid van deze drukken werd verspreid vanuit Antwerpen, een van de meest bedrijvige en befaamde artistieke, religieuze en intellectuele centra van Europa in die periode. Kunstenaars als Maarten de Vos (1532–1603), Otto van Veen of Vaenius (1556–1629) of Peter Paul Rubens (1557–1640) werkten nauw samen met graveurs zoals de gebroeders Wierix, de Galles en de Sadelers.

Hier valt de bijzonder geslaagde symbiose op tussen het beeld en de van een diepe mystiek doordrongen tekst. De illustraties hebben meestal een symbolisch karakter en zijn vernieuwend in hun ambitie om de mystieke inhoud aanschouwelijk te maken.